lunes, julio 23, 2012

El océano subterráneo de Titán - Ciencia

El océano subterráneo de Titán

28 de junio de 2012: Datos proporcionados por la nave espacial Cassini, de la NASA, han revelado que Titán, la luna de Saturno, probablemente albergue una capa de agua líquida debajo de su caparazón de hielo. Los hallazgos se publican en la edición de hoy de la revista Science (Ciencia, en idioma español).
"La detección realizada por la sonda Cassini de grandes mareas en Titán lleva a la casi ineludible conclusión de que hay un océano oculto en las profundidades", dijo Luciano Iess, quien es el autor principal del trabajo y miembro del equipo de Cassini, en la Universidad Sapienza de Roma, Italia. "La búsqueda de agua es una meta importante en la exploración del sistema solar y ahora hemos detectado otro lugar donde abunda el agua".
Titan's Underground Ocean (splash)
Este concepto artístico muestra un posible escenario para la estructura interna de Titán, tal como lo sugieren los datos proporcionados por la nave espacial Cassini, de la NASA. Crédito de la imagen: A. Tavani
La evidencia son las mareas. La poderosa gravedad de Saturno estira y deforma a Titán a medida que la luna se desplaza alrededor del gigante planeta gaseoso. Si Titán estuviera compuesto enteramente de rocas duras, la atracción gravitacional de Saturno debería causar abultamientos, o "mareas sólidas", en la luna de solo 1 metro (3 pies) de alto. En cambio, los datos muestran que Saturno crea mareas sólidas de aproximadamente 10 metros (30 pies) de altura. Esto sugiere que Titán no está compuesto completamente de material sólido rocoso.
Primero los científicos no estaban seguros de que Cassini pudiera detectar los abultamientos causadas por el tirón de Saturno sobre Titán. Sin embargo, Cassini lo logró, y midió el campo gravitacional de Titán durante seis cercanos sobrevuelos, los cuales tuvieron lugar desde el 27 de febrero de 2006 hasta el 18 de febrero de 2011. Estas mediciones de la gravedad, realizadas con ayuda de la Red del Espacio Profundo (Deep Space Network o DSN, por su sigla en idioma inglés), de la NASA, revelaron la magnitud de las mareas de Titán.
"Estábamos haciendo mediciones ultrasensibles y, por suerte, Cassini y la DSN pudieron mantener un vínculo muy estable", dijo Sami Asmar, un miembro del equipo de la sonda Cassini, en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory o JPL, por su sigla en idioma inglés), de la NASA, en Pasadena, California. "Las mareas en Titán levantadas por Saturno no son gigantes comparadas con el tirón que ejerce el planeta más grande, Júpiter, sobre algunas de sus lunas. Pero, aunque no se pueda perforar la superficie de Titán, las mediciones de la gravedad proporcionan los mejores datos que tenemos de la estructura interna de dicha luna".
Titan's Underground Ocean (movie, 200px)
Una película muestra "mareas" en Titán ocasionadas por la gravedad de Saturno (exageradas para que el concepto sea más claro).Reproducir video
Una capa oceánica no tiene que ser enorme o profunda para crear las mareas observadas. Una capa líquida entre la corteza externa, deformable, y un manto sólido permitirían a Titán formar los abultamientos y comprimirse a medida que orbita a Saturno. Como la superficie de Titán está compuesta principalmente de hielo de agua, el cual abunda en las lunas del sistema solar externo, los científicos creen que es probable que el océano de Titán esté compuesto principalmente de agua líquida.
En la Tierra, las mareas son el resultado de la atracción gravitacional de la Luna y el Sol sobre nuestros océanos en la superficie. En los océanos abiertos, pueden alcanzar una altura de 60 centímetros (2 pies). El tirón gravitacional del Sol y de la Luna también provoca que la corteza de la Tierra forme abultamientos, creando así mareas sólidas de aproximadamente 50 centímetros (20 pulgadas).
La presencia de una capa subterránea de agua líquida en Titán no es en sí misma un indicador de vida. Los científicos consideran que hay más probabilidades de que la vida surja cuando el agua líquida está en contacto con la roca, y estas mediciones no pueden decir si el fondo del océano está compuesto de roca o de hielo.
Los resultados tienen una implicancia más importante para el misterio del reabastecimiento de metano en Titán. El metano abunda en la atmósfera de Titán pero los investigadores creen que es inestable, de modo que debe de haber una fuente de abastecimiento para mantener dicha abundancia.
"La presencia de una capa de agua líquida en Titán es importante porque queremos entender cómo se almacena el metano en el interior de Titán y cómo puede subir en forma de gas hacia la superficie", dijo Jonathan Lunine, quien es un miembro del equipo de la sonda Cassini, en la Universidad Cornell, en Ithaca, Nueva York. "Esto es importante porque todo lo que es exclusivo de Titán deriva de la presencia de abundante metano, aunque el metano en la atmósfera debería de ser destruido en períodos geológicamente cortos".
Un océano de agua líquida, aderezado con amoníaco, podría producir líquidos flotantes que combinan amoníaco y agua, los cuales emanan a través de la corteza y liberan metano del hielo. Un océano como ese podría servir también como una profunda reserva para almacenar metano.
Para obtener más información sobre la misión Cassini a Saturno, visite: http://www.nasa.gov/cassini yhttp://saturn.jpl.nasa.gov.
Créditos y Contactos
Funcionaria Responsable de NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Traducción al Español: Ángela Atadía de Borghetti
Editora en Español: Angela Atadía de Borghetti
Formato: Ángela Atadía de Borghetti y Juan C. Toledo
Más información
La misión Cassini-Huygens es un proyecto de cooperación entre la NASA, la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial Italiana. La misión está dirigida por el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL, por su sigla en idioma inglés), para el Directorio de Misiones Científicas de la NASA, ubicado en Washington. La Red del Espacio Profundo (DSN, por su sigla en idioma inglés), que también está dirigida por el JPL, es una red internacional de antenas que respaldan las misiones de las naves espaciales interplanetarias y las observaciones astronómicas llevadas a cabo por medio de radios y de radares para la exploración del sistema solar y el universo. La red también brinda apoyo a las misiones seleccionadas que orbitan la Tierra. El equipo científico de radio de Cassini tiene su base en Wellesley College, en Massachusetts. El JPL es una división del Instituto de Tecnología de California, en Pasadena.


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