sábado, mayo 22, 2010

Vida artificial: Científicos en EE UU anuncian la creación de la primera bacteria sintética

Craig Venter, rl científico que presentó hace ya 10 años el genoma humano ha dado un paso más hacia la creación de vida. Tras más de 15 años de trabajo, él y su equipo han logrado fabricar en el laboratorio el ADN completo de una bacteria que es casi pura química: su genoma ha sido sintetizado en el tubo de ensayo de la primera a la última letra. La primera “célula sintética” se llama Mycoplasma mycoides JCVI-syn1.0, para distinguirla del Mycoplasma mycoides a secas, que es la bacteria natural en quien se inspira. El uno punto cero lleva el sello Venter: denota que la célula es solo una primera versión y connota, o presagia, un futuro Sillicon Valley del diseño de organismos vivos.

Dos de las células artificiales creadas por Craig Venter. | Science

La reconstrucción de formas biológicas a partir de su mera información genética -a partir de una secuencia de letras de ADN escritas en un papel, o almacenadas en una memoria- ya se había experimentado con virus, entre ellos el virus de la polio y el de la gripe española de 1918. Pero los virus no son entidades biológicas autónomas. Para reproducirse usan la maquinaria de la célula a la que infectan. Aunque un virus puede tener sólo tres genes, esa maquinaria celular requiere cientos de ellos.

Es difícil predecir el alcance de una tecnología como esta. Entre los proyectos de Venter está diseñar un alga -unicelular, como la mayoría de las algas naturales- que fije el CO2 atmosférico y lo convierta en hidrocarburos, utilizando la energía de la luz solar para ello. Otros proyectos persiguen acelerar la producción de vacunas y mejorar los métodos de producción de ciertos ingredientes alimentarios, y de otros compuestos químicos complejos. También diseñar microorganismos que limpien las aguas contaminadas.

“Esta es una potentísma heramienta para decidir qué queremos hacer en el campo de la Biología”, aseguró Venter a través de una conversación por Skype ofrecida por la revista científica ‘Science’. “Estamos desarrollando en estos momentos la utilización de algas capaces de capturar CO2 y de transformarlo en hidrocarburos que pueden ser procesados en las refinerías ya existentes. Eso evitaría tener que sacar más petróleo del suelo”.

“Este es un paso importante tanto científica como filosóficamente”, ha admitido hoy el propio Venter. “Ciertamente ha cambiado mis opiniones sobre la definición de vida y sobre cómo la vida funciona”. El trabajo también plantea otras cuestiones menos profundas, pero apenas menos relevantes, sobre seguridad pública, bioterrorismo y propiedad intelectual.

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