jueves, febrero 25, 2010

"3D Sun" para el iPhone

Imagínese tener al Sol entero en la palma de la mano. Ahora es posible. Una nueva aplicación para el iPhone, desarrollada por programadores patrocinados por la NASA, proporciona una visión global en vivo del Sol directamente en su teléfono celular. Los usuarios pueden volar alrededor de la estrella, hacer acercamientos en regiones activas y seguir de cerca la actividad solar.

"Esto es más que fantástico", dice Dick Fisher, director de la División de Heliofísica de la NASA, en Washington DC. "Esto es transformativo. Por primera vez, podemos seguir de cerca al Sol como una esfera tridimensional que vive y respira".

ver imagen El nombre de la aplicación es "3D Sun" ("El Sol en 3 dimensiones") y se puede descargar gratuitamente en la tienda de aplicaciones de Apple. Solo ingrese "3D Sun" en la barra de búsqueda de la tienda o visite: http://3dsun.org para obtener un enlace directo.

Derecha: "3D Sun" en el iPhone. Usted puede hacer girar la esfera dando un golpecito sobre la imagen o puede hacer un acercamiento presionando levemente la pantalla. [Más información]

Las imágenes en tiempo real que se usan para construir la esfera en tres dimensiones son enviadas a la Tierra por el Observatorio de Relaciones Solares-Terrestres (STEREO, por su sigla en idioma inglés), el cual está compuesto por dos naves con una visión combinada del 87% de la superficie solar. STEREO-A se encuentra estacionada en el lado occidental del Sol, mientras que STEREO-B se localiza en el lado oriental. En combinación, raramente se les escapa algo.

Los telescopios ubicados a bordo de las dos naves observan al Sol en longitudes de onda del ultravioleta extremo (UVE), el cual es parte del espectro electromagnético. "Es por eso que la imagen 3D del Sol se ve en color verde falso", explica Lika Guhathakurta, científica del programa STEREO, en las oficinas centrales de la NASA. "Estas no son imágenes en luz blanca".

Eso está bien ya que en el UVE es donde se encuentra la acción. Las llamaradas solares y las nuevas manchas solares son muy brillantes en estas longitudes de onda. Las imágenes en el UVE también muestran "los agujeros coronales", los cuales son amplias aberturas oscuras en la atmósfera del Sol que arrojan chorros de viento solar hacia todo el sistema solar. Las corrientes de viento solar que golpean a la Tierra pueden generar una gran actividad de auroras boreales.

"Al usar esta aplicación, se puede hacer girar al Sol, realizar acercamientos de las manchas solares, inspeccionar los agujeros coronales y, cuando se produzca una llamarada solar, ¡su celular emitirá un leve sonido para avisarle!", menciona Guhathakurta.

De hecho, muchos usuarios dicen que esa es su parte favorita: las alarmas. La aplicación adquiere vida propia cuando la actividad del Sol aumenta o cuando se presentan eventos interesantes. Por ejemplo, una alarma reciente notificó a los usuarios que un cometa, que acababa de ser descubierto por STEREO-A, se encontraba aproximándose al Sol. Cuando fue destruido por el calor solar, la aplicación mostró un video de las últimas horas de dicho cometa.

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Arriba: Capturas de pantalla representativas de la aplicación (en idioma inglés); de izquierda a derecha, una prominencia captada por STEREO-B en medio de una erupción, un ejemplo de la pantalla donde se muestran las noticias diarias y una película del cometa que se desplaza en vuelo rasante al Sol, grabada por STEREO-A.

Otro aspecto notable de la aplicación es que muestra el lado oculto del Sol (el lado que no podemos ver desde la Tierra en un determinado momento). "Esto significa que las manchas solares no pueden tomarnos por sorpresa", indica Guhathakurta.

Recientemente, STEREO-B se encontraba observando una mancha solar (AR1041) del lado oculto del Sol cuando su campo magnético explotó. Por primera vez en casi dos años, una región activa en el Sol produjo una llamarada de clase M1. La inesperada interrupción del profundo mínimo solar fue invisible desde la Tierra, pero cualquier persona con la aplicación "3D Sun" tuvo asientos en primera fila para ver dicha explosión.

"3D Sun" fue creada por un equipo de programadores dirigido por el Dr. Tony Phillips, editor de Science@NASA. El Dr. Phillips menciona que la versión 1 de la aplicación es sólo el comienzo. La versión 2.0, que estará disponible muy pronto, podrá ofrecer imágenes de más alta resolución y múltiples longitudes de onda del ultravioleta extremo (vista preliminar). Estos aditamentos mostrarán incluso más actividad solar que antes.

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