domingo, marzo 29, 2009

Una supernova gigante

Una supernova gigante

Por primera vez en la historia se ha sido capaz de observar lo que ocurre cuando una estrella del tamaño 50 veces superior al de nuestro Sol llega al final de su vida.

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Y la conclusión a la que se ha llegado es aún más interesante que las imágenes en sí: cuando una estrella con una masa de 10 a 100 veces superior a la de nuestro Sol explota, termina convirtiéndose en un agujero negro.

El final de una estrella está escrito desde el mismo momento que ve la luz (o, en este caso, la da), debido a su tamaño y a la "planta de potencia" que la hará brillar durante toda su vida. Esta "planta de potencia", en estrellas como la que permite la vida en nuestro planeta, es alimentada por fusión del hidrógeno y el helio que habitan en su núcleo. Gracias a Albert Einstein y a su archiconocida ecuación E=mc2, sabemos que la masa que pierde la estrella se transforma en energía. Cuando una estrella de este tipo llega a su fin, se quema por completo, aunque de forma relativamente silenciosa, en una expansión. Pero las más grandes tienen un final mucho más dramático.

En estas estrellas la fusión continúa una vez que el hidrógeno se ha consumido, produciendo elementos más pesados en las diferentes capas de la estrella. Este proceso continúa hasta que el núcleo de la estrella en cuestión se ha transformado completamente en hierro, y entonces sucede otra cosa: El núcleo estalla, se reduce a su mínima expresión (protones y neutrones) y el resto del material de la estrella es despedido al espacio exterior en lo que conocemos como una supernova.

Esta supernova liberará más energía en unos pocos días que nuestro Sol en toda su vida, y su luz es tan brillante que podrá ser observada desde la Tierra, a más de 100 millones de años luz.


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